Comment fut découverte l’immunothérapie anticancéreuse ?

L’immunothérapie a pour objectif de rendre aux défenses immunitaires du patient son efficacité contre les cellules cancéreuses. Si l’idée d’utiliser le système immunitaire du patient contre le cancer date du XIXe siècle, ce sont des découvertes récentes qui ont permis de mettre au point des traitements innovants.

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La découverte des points de contrôle immunitaire

Le docteur James Allison est un immunologiste américain à l’origine de la découverte des points de contrôle immunitaire ou checkpoint immunitaire. Les lymphocytes T s’attaquent aux cellules potentiellement nocives pour l’organisme, et leur activité est contrôlée par différents « régulateurs ». En étudiant les protéines membranaires des lymphocytes T, il découvre un récepteur, le CTLA-4, fonctionnant comme un frein au système immunitaire. La liaison à ce récepteur d’une protéine présente sur la tumeur inhibe la réponse des lymphocytes T.

Le Dr. Allison a par la suite mené de nombreuses études dans l’objectif de bloquer l’action de ce récepteur et ainsi permettre un fonctionnement optimal du système immunitaire contre la tumeur.

L’interaction PD-1/PD-L1 identifiée

Le docteur Tasuku Honjo est un immunologiste japonais a l’origine de la découverte du rôle de l’interaction des protéines PD1/PD-L1.

Les protéines PD1 (pour Programmed cell Death protein 1) et les protéines PD-L1 (pour Programmed Death-Ligand 1) sont des molécules à la surface des cellules immunitaires ou cancéreuses. L’interaction PD1/PD-L1 représente un checkpoint immunitaire empêchant le système immunitaire de reconnaitre les cellules cancéreuses.

Le Dr. Honjo a donc mené des études avec ses équipes dans l’objectif de bloquer cette interaction et de restaurer l’activité du système immunitaire.

Des travaux récompensés du Prix Nobel

Ces recherches, ont valu aux Dr. Allison et Dr. Honjo de recevoir le Prix Nobel de Physiologie et de Médecine en 2018. C’est la première fois que le Comité Nobel récompense la découverte de traitements contre le cancer.

Ils ont mis en évidence un principe qui ne repose plus sur le ciblage des cellules cancéreuses mais plutôt sur les freins du système immunitaire.


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