Les cancers ORL et le papillomavirus : quels liens ?

Le papillomavirus humain, plus connu sous le nom de HPV, est l’un des facteurs de risque des cancers de la sphère ORL. Les patients et aidants concernés se posent des questions sur les spécificités de ces cancers et les solutions thérapeutiques existantes.

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Qu’est-ce qu’un papillomavirus et comment se transmet-il ?

Les papillomavirus humains, également appelés HPV, sont des virus communs qui touchent aussi bien les hommes que les femmes. L’infection à HPV est une infection sexuellement transmissible (IST) très répandue dans le monde.

Certains HPV se transmettent par :

  • Contacts cutanés et infectent la peau ;
  • Voie sexuelle et infectent les zones intimes (vulve, vagin, col de l’utérus, anus et pénis) ;
  • Rapport oro-génitaux et infectent les voies ORL telles que la bouche et la gorge.

Ces infections sont souvent bénignes et asymptomatiques, c’est-à-dire qu’elles ne présentent ni symptôme, ni lésion. Si celles-ci persistent, elles peuvent être à l’origine de lésions précancéreuses ou de certains types de cancers. La gravité de ces infections est due au fait que certains HPV, notamment les HPV 16 et HPV 18, sont potentiellement oncogènes.

Chaque année, c’est plus de 6 300 nouveaux cas de cancers que l’on attribue aux papillomavirus humains (HPV). Dans la majorité des cas, ces cancers induits par HPV concernent le col de l’utérus, de l’anus et l’oropharynx.

Comme pour toute IST, le risque d’infection s’accroit avec le nombre de partenaires sexuels et la précocité des premiers rapports.

Quelles sont les spécificités des cancers de la sphère ORL induits par les HPV ?

Les cancers de la sphère ORL induits par HPV se distinguent de ceux provoqués par le tabac et l’alcool par de nombreux points.

D’une part, la localisation de ces cancers est très spécifique. En effet, les cancers de la sphère ORL induits par HPV se développent principalement dans l’oropharynx alors que ceux induits par les toxiques peuvent affecter l’ensemble de la muqueuse de la sphère ORL.

D’autre part, la population concernée par ces types de cancer est généralement plus jeune, la consommation tabagique est faible voire nulle et la proportion de femmes plus importante.

Enfin, les anomalies génétiques retrouvées dans les cellules cancéreuses sont différentes de celles traditionnellement retrouvées dans les tumeurs induites par le tabac et l’alcool.

Bien que les cancers de la sphère ORL induits par HPV se distinguent de ceux induits par le tabac et l’alcool, la prise en charge reste à ce jour identique et comprend la chirurgie, la radiothérapie, la chimiothérapie, la thérapie ciblée et l’immunothérapie.

Qu’en est-il de la vaccination contre les HPV ?

Actuellement, afin de protéger des cancers du col de l’utérus, la vaccination est recommandée pour les filles dès l’âge de 11 ans, et jusqu’à 26 ans pour les hommes qui ont des relations sexuelles avec des hommes. Il est important de privilégié la prévention par l’intermédiaire de la vaccination dès le plus jeune âge car le virus est contracté généralement au début de la vie sexuelle.

A partir du 1er janvier 2021, la vaccination contre les HPV sera également étendue à tous les garçons de 11 à 14 ans, avec un rattrapage possible chez les adolescents et les jeunes hommes de 15 à 19 ans révolus.


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